En busca del caracal

El 18 de febrero un equipo formado por miembros y colaboradores de Harmusch parte de nuevo hacia el sur. Allí nos espera el Dr. Sidi Imad Cherkaoui y el investigador doctorando Thomas Lahlafi . Este equipo hispano-marroquí muestreará una zona del Medio Atlas en busca de indicios de la presencia de caracal (Caracal caracal algira).

Como siempre, contamos con el importantísimo apoyo, colaboración y autorizaciones de “Le Haut Commissaire aux Eaux et Forest et a la Lutte contre la Desertification” del gobierno marroquí y, en esta ocasión, también con la colaboración del Parque Nacional Ifrane.

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Se busca al dueño de estas huellas

El caracal es un felino de tamaño medio con amplia distribución en África y sur de Asia, y que ocupa una amplia diversidad de hábitats. Aunque en el noroeste de África existe una de las zonas de distribución histórica, la poca información que se tiene de la especie indica que este felino aparece de forma intermitente y en  densidades muy bajas.

En las últimas décadas y en el área de trabajo que nos proponemos prospectar, solo existen algunas observaciones e indicios de la especie ─incluida una cita del propio Dr. Sidi Imad─ y rastros de su presencia hallados por miembros de Harmusch, esta vez actuando en calidad de técnicos contratados dentro de un proyecto de la Universidad de Alicante.

El equipo de campo, con amplia experiencia en trabajos con felinos silvestres, muestreará la zona para confirmar si existe o no una población estable de la especie y, si así fuese, obtener primeras aproximaciones a aspectos ecológico básicos como su densidad de población, alimentación, etc.

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Por esos campos del señor…o de Alá

Expedición al Djebel Ouarkziz, Reg Labyad y Montes Aydar. Navidades 2016.

Como viene ya siendo tradición, hemos vuelto a pasar el cambio de año en el desierto. En esta ocasión el principal objetivo de la expedición ha sido instalar varios bloques de cámaras-trampa, que serán retiradas el próximo mes de abril. La idea es conseguir un elevado esfuerzo de foto-trampeo que nos permita obtener información de calidad sobre distintos aspectos de la ecología de los medianos y grandes mamíferos de nuestra región de estudio. Por supuesto, también esperamos captar imágenes de algunas especies que hasta ahora o bien han esquivado las cámaras, o bien tenemos dudas sobre su presencia actual.

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Hemos dejado instaladas 34 cámaras en cinco zonas distintas que representan a importantes biotopos locales: áreas abruptas del Djebel Ourkziz, oueds cubiertos de acacias del Reg Labyad, ramblas entre las oscuras lomas del Aydar Negro y por fin en algún oasis perdido. Si todo va bien (el viento no causa exceso de disparos, los lugareños respetan el material…), la próxima primavera tal vez colectemos interesantes imágenes de gacelas de Cuvier, arruís saharianos, lobos dorados, gatos, zorros, rateles, etc. Y quien sabe si caerá la esquiva mangosta esbelta, la zorrilla líbica o incluso la amenazadísima hiena rayada (puestos a imaginar: el guepardo sahariano sería el premio máximo).

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Durante la instalación de las cámaras hemos aprovechado para tomar más datos sobre la fauna del desierto y, en particular, recoger muestras de carnívoros para su análisis molecular, actividad que desarrollamos en el marco de una colaboración entre Harmusch y la Estación Biológica de Doñana. Destacamos la observación de diez gacelas de Cuvier distintas y veinticuatro carnívoros de seis especies, casi todos ellos durante foqueos nocturnos a pie: siete lobos dorados, cuatro zorros rojos, un zorro de Ruppel, nueve gatos monteses, dos ginetas y un ratel. Este último se trata de la primera observación directa de este gran mustélido por nuestro equipo.

Sin duda, ha sido la expedición del ratel, pues además de disfrutarlo en directo, hemos encontrado gran cantidad de huellas y excrementos que serán muy útiles para continuar con los estudios de su ecología trófica. Las observaciones de aves tampoco han estado mal, como es norma, y entre los herpetos, nuestro colaborador habitual Luis Cardenete encontró una serpiente gato norteafricana, un registro muy importante debido a la notable escasez de datos en Marruecos.

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La nota negra la puso una partida de cazadores que nos encontramos en el Aydar Rojo. Venían con su todo-terreno desde El Aaiúm a por gacelas de Cuvier y de arruís, como nos confesaron sin ningún tapujo. Aunque en realidad esta gente le dispara a todo bicho viviente. Eso sí, muy amablemente nos ofrecieron una liebre que acababan de matar desde su vehículo. En esta región de enorme valor para la conservación de la fauna sahariana los furtivos siguen campando a sus anchas. Menos mal que la orografía juega a favor de la fauna, dando algo de protección a los animales que aún sobreviven a los dañinos depredadores humanos. Pero ¿hasta cuándo?

En este viaje hemos encontrado el desierto en una de sus versiones más espectaculares por las copiosas lluvias caídas en noviembre. La floración de miles de margaritas amarillas, gamones y lirios hace que las habitualmente desoladas laderas de los cerros aparezcan llenas de color. En los oueds hemos visto abundantes parches de intenso verde que  se nos antojaban norteñas praderas totalmente desubicadas. La explosión de vida animal esta primavera va a ser muy notable, a ver qué nos cuentan las cámaras-trampa.

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Como siempre, nuestro más sincero agradecimiento al profesor Abdeljebbar Qninba por la gestión del permiso de investigación, y a Bujarkay, por los excelentes todo-terrenos que pone a nuestra disposición. Han participado en la expedición: Ángel Arredondo, Inma Cancio, Jose María Gil-Sánchez, Miguel Ángel Díaz-Portero, Javier Herrera-Sánchez,  Javier Rodríguez-Siles, Juanma Sáez-Muñoz, Gerardo Valenzuela, Ugo Melone y Luis Fernández-Cardenete.

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Jornadas Alzacola. Conclusiones.

Tal y como anunciamos os ofrecemos las conclusiones de las jornadas técnicas celebradas en Villa del Río. Hemos tardado un poco más de la cuenta debido a los esfuerzos de síntesis y edición que merecía la categoría del evento y de la gente que acudió. Además ahora mismo nos encontramos inmersos en plena preparación de la expedición navideña. Los wasaps y correos van y vienen para preparar provisiones, jerrycans y cámaras trampa. Mientras uno busca planchas para la arena otro trata de hacerse con algún track que nos pueda sacar de un probable atolladero. Mientras uno busca el vino para pasar el fin de año entre las arenas, otro negocia los permisos y otro resuelve el problema de los ferrys.

Así que aquí os dejamos con las conclusiones de estas magníficas jornadas y terminamos de afinar detalles que nos permitan volver al desierto y, sobre todo, nos garanticen volver para contarlo. ¡Felices Fiestas!

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I Jornadas Técnicas sobre el alzacola rojizo: estado de conservación y amenazas

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Los días 19 y 20 de noviembre tendrán lugar en Villa del Río (Córdoba) las “I Jornadas Técnicas sobre el alzacola rojizo: estado de conservación y amenazas”. Organizado por nuestra Asociación de Conservación de Fauna, Harmusch.

La drástica transformación y fragmentación del hábitat sumado a los usos intensivos de herbicidas y pesticidas están provocando un alarmante declive en las poblaciones del alzacola rojizo debido a que sus zonas de reproducción están vinculadas a zonas agrícolas fundamentalmente. Por ello, la  organización de estas Jornadas nace de una urgente necesidad  de crear un punto de encuentro entre profesionales dedicados al estudio de esta especie y otros especialistas en gestión de la conservación, producción integrada y custodia de territorio. Podéis ver más detalles sobre  nuestro estudio pinchando aquí.

El día 19 será  de Jornadas abiertas para todo el público que tenga interés, donde se expondrán charlas sobre los trabajos de seguimiento realizados con esta especie en diferentes puntos geográficos a nivel nacional y otras sobre gestión de zonas agrícolas y custodia de territorio.

El día 20 será dedicado exclusivamente a los Grupos de trabajo formados por personas que fueron previamente invitadas y que cuentan con experiencia, conocimiento e interés en las temáticas propuestas anteriormente.

Gracias al apoyo y colaboración del Ayuntamiento de Villa del Río, Instituto de Investigación y Formación Agraria y  Pesquera (IFAPA), grupo de anillamiento Fahs All Ballut, Sierra Morena Active, Revista Quercus y Deportes Natura tendremos la oportunidad de debatir y trabajar sobre aspectos claves para la conservación de esta especie amenazada.

Lugar de celebración:

Día 19 de noviembre. Jornadas abiertas para todo el público interesado.  A partir de 9:30 en el Salón de Plenos (Ayuntamiento de Villa del Río, Córdoba).

Día 20 de noviembre para grupos de trabajo en la Casa de La Juventud (Villa del Río)

Próximamente publicaremos el Programa de las Jornadas con más detalles.

Para más información: proyectoalzacola@harmush.com

Entrevista con José María Gil-Sánchez, aka ‘El Indio’

Nuestra labor se va filtrando por los más insospechados lugares. Hoy os presentamos una charla amena y distendida con uno de los fundadores y motores de Harmusch, nuestro querido Indio.

Su dilatada e intensa experiencia al acecho de la fauna más esquiva en el mundo se pone de manifiesto en estas líneas.

Aquí os dejamos la entradilla de la entrevista realizada por Joaquín M. Pujals para Ecoavant y el enlace para que la leáis al completo, merece la pena:

“Leopardos en el Atlas, guepardos en el Sáhara, jaguares y pumas en el Amazonas, panteras de las nieves y linces en el Himalaya… la búsqueda de los felinos más raros del planeta se ha convertido en la especialidad de José María Gil Sánchez, un biólogo y zoólogo que también trabajó en los programas de preservación del lince ibérico, el más amenazado de todos ellos. En su opinión, la recuperación del mismo no se está gestionando adecuadamente porque no se garantiza la diversidad genética de la especie. “Se han invertido cientos de millones cuando, si se hicieran bien las cosas, bastaría con calderilla”, afirma”

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Nota sobre el estudio del Alzacola rojizo

Tras los  tórridos meses estivales podemos poner fin a la nueva  temporada de estudio de la población de alzacola rojizo (Erythropygia galactotes), localmente conocido como “rubica”. Es una de esas actividades colaterales (para más detalle véase el proyecto) que miembros de Harmusch desarrollan en paralelo junto a otro tipo de iniciativas mientras llega el tiempo de las expediciones saharianas.

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Alzacola rojizo (Erythropygia galactotes)

Trabajando en estrecha colaboración con el grupo de anillamiento Fahs Al Ballut, venimos realizando el seguimiento desde 2014 de una población concreta de alzacola rojizo localizada entre las provincias de Jaén y Córdoba. Además hemos contado con aval científico de Emilio Virgós, profesor titular del Departamento de Biología, Geología, Física y Química inorgánica de la Universidad Rey Juan Carlos y apoyo de  instituciones locales.

Nuestro trabajo se ha basado principalmente en el seguimiento de la población de alzacolas mediante censos, búsqueda de nidos, marcaje con anilla metálica y PVC y estudio de la disponibilidad de recursos alimenticios a partir de trampeo de insectos. Los resultados obtenidos en estos años indican que se trata de una población con un tamaño mínimo de 50 individuos y que muestra fidelidad por el territorio, habiéndose obtenido alrededor de un 36% de recapturas respecto a los ejemplares marcados en el año 2015.

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Colocando redes para la captura y anillamiento de ejemplares

Por otro lado, el estudio de la disponibilidad de alimento muestra que el viñedo es el hábitat con mayor diversidad de insectos, por encima del ecotono viñedo/olivar y del propio olivar. Este hecho, unido al elevado número de nidos localizados en el interior del viñedo, parece indicar una alta selección de este hábitat por parte del alzacola. La reciente sustitución de parte de la superficie de viñedo por olivar (un 32,6% entre el año 2014 y 2015) y el futuro incierto del viñedo que aún permanece implantado podrían poner en peligro esta población.

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Buscando nidos en el viñedo…

Los “parches” de viñedo inmersos en una matriz de olivar aportan heterogeneidad en el hábitat a nivel estructural (zona de alimentación y nidificación), así como diversidad alimentaria. La simplificación del paisaje agrícola, unida al carácter intensivo del cultivo del olivar en esta zona, con una elevada utilización de pesticidas y herbicidas y ausencia de lindes de vegetación, suponen una amenaza para el alzacola y otras especies ligadas a agroecosistemas.

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…encontrando nidos en el viñedo

Harmush continuará durante los próximos años trabajando en el seguimiento y conservación  de esta especie,  así como en las líneas de custodia de territorio, ecología y gestión de la conservación del hábitat.

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Mientras tanto

Una aguerrida tropa de biólogos se afana por encontrar alzacolas, un pequeño paseriforme catalogado como especie en peligro de extinción en el Libro Rojo de las Aves de España. Se trata de estimar la población local de alzacola mediante transectos y estaciones de escucha. Montan redes para atrapar aves y anillarlas; ¿de dónde vienen? ¿adónde irán? La severidad del verano no les echa para atrás; con paciencia recorren barbechos y eriales, tierras de cultivo. Llevan parte de sus ropajes saharianos, los mismos prismáticos. La misma mochililla con los apechusques necesarios.

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Alzacolas (Cercotrichas galactotes)

Son parte de Harmusch, el indómito grupúsculo al acecho de fauna, de vuelta al familiar monte mediterráneo. Ángel, Migue, Bego y Javi, comandados por Inma, van dando forma a otro de esos proyectos que buscan fondos y le sobra entusiasmo, otro de esos proyectos tan necesario que, a pesar de no rascar nada, sigue su curso.

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Colocando redes en un viñedo

Mientras tanto, el Indio bucea por las selvas americanas. Desde hace un año anda exiliado por tierras de Ecuador, país que le ha acogido con los brazos abiertos por medio del programa Prometeo. En calidad de profesor invitado de la Universidad Católica del Ecuador, forma parte de un proyecto de investigación liderado por el Dr. Santiago Espinosa, experto en jaguares.

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El océano forestal. Selva amazónica en Pastaza (Ecuador)

Se trata de investigar los conflictos entre ganaderos y grandes felinos (jaguares y pumas) en los entornos del Parque Nacional de Yasuní y de la Reserva de Producción de Fauna de Cuyaveno, ubicados en pleno Alto Amazonas, la zona más biodiversa del Planeta. Recientemente se han ampliado los horizontes del proyecto, con lo que ha podido confraternizar con la comunidad de Sharamensta, trabajando mano a mano con estos bravos indígenas, conocidos antaño por la costumbre de reducir las cabezas de sus enemigos. El Indio rodeado de indios.

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El Indio et al.

Ha desarrollado un intenso trabajo de campo que, entre otras faenas, ha consistido en desplegar por la selva varios bloques de foto-trampeo, de 30 cámaras-trampa cada uno, lo que ha sumado un pateo acumulado, nada despreciable, de 300 km en busca de rastrear jaguares y pumas. El objetivo fue establecer la situación de sendas especies y sus presas asociadas: tapires, pecaríes, venados, pacas, agutíes, armadillos, etc. Desde Quito, tras sacudirse el cansancio, rascarse las picaduras y poner en orden la información que va recolectando, nos cuenta (a través del whatsapp) detalles de una experiencia única, como cabe esperar en semejante entorno. Ha caminado por bosques primarios inalterados llenos de una vida mega-diversa. Las fotos que adjunta nos hacen salivar:

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Estaciones de fototrampeo en las que han “caído” jaguares y tapires

La jungla es un medio muy duro, por las condiciones climáticas extremas, las dificultades de desplazamiento y la legión de bichos cuya principal tarea es hacerte la vida imposible. No en vano, estuvo una semana hospitalizado con malaria, otro recuerdo para toda la vida. En el corazón se lleva todas las vivencias compartidas con tan buena gente. Y en el hígado el Plasmodium vivax, enquistado para siempre.

Nos adiestramos en el fototrampeo. Juanma y Javi Herrera, no paran de probar opciones y disfrutar con la fauna local. Si uno se va hasta el quinto infierno para ver qué hay, parece lógico conocer los alrededores de tu casa. Desde abril de 2015 Juanma se ha propuesto hacer un inventario de carnívoros en la parte de la cuenca del río Tinto, una de las zonas mejor conservadas del bosque mediterráneo. Se trata de una zona muy abrupta y salvaje que ha mantenido lobos hasta principios de los años 90.

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Juanma colocando una cámara trampa que, como podemos apreciar, da sus frutos.

Javi Herrera sobrevive como un ermitaño en Grazalema. Su idea es actualizar el estado de la fauna de cierto porte, medianos y grandes mamíferos, en el Parque. De paso quiere comprobar si hay especies invasoras, como mapaches y cerdos vietnamitas, una nueva amenaza de los tiempos de la globalización.

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Javier Herrera entre la hojarasca, preparándose para sorprender a un corzo. Lo consiguió.

En ambos casos hay un objetivo transversal que entronca con otra de las investigaciones del Indio, reunir datos sobre el estatus del gato montés en el sur peninsular. Toda fotocaptura tiene un propósito.

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¿Quién descubre a quién?

El Ninja se dedica a radiomarcar y anillar pollos de águila real en el marco de un proyecto autofianciado de Wildersouth. Y Emil, nuestro hombre en California, parece que no lo pasa mal entre pumas y lobos.

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Lo que hace Papá Noel mientras llega la hora de irse con los renos

Mientras tanto, presentamos en congresos los hallazgos de otros viajes. Mascamos datos que han de alimentar futuras publicaciones. Damos a conocer nuestra primera obra, un libro que mezcla aventura y ciencia. Esperamos meses a que se resuelvan convocatorias, nos digan si nos aceptan o no artículos a los que ya hemos dado muchas vueltas. Sí, buena parte del tiempo se gasta en esperas. Y en difundir al grupo por dónde van los tiros.

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Presentación en el Congreso SECEM de nuestro libro

El Indio, desde Ecuador, y los dos Javis se parten el pecho haciendo contactos y redactando propuestas. Salva hace pruebas con los drones, un artefacto al que parece que le podemos sacar partido; a la par, su labor divulgativa en redes sociales parece que poco a poco nos va haciendo más visibles. De paso se descuelga por acantilados, jugándose el tipo, con un trasiego de pollos de águila perdicera, de arriba para abajo. Estos “rescates” (dentro del proyecto de conservación Life Bonelli) se han llevado a cabo por toda Andalucía, con el fin de reintroducir pollos en lugares como Mallorca y Alava.

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Gerardo aprovecha sus escasos y preciados momentos de asueto para mantener a tono su puntería con los prismáticos. La crianza le resta opciones de pisar el campo, pero se ha procurado un patio de recreo muy particular, uno con linces. Así que en cuanto puede se lanza a caminar y otea el horizonte. Para un excelso buscador de gatos no es mal premio ver con frecuencia al felino más amenazado de todos, a nuestro lince ibérico.

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Lince ibérico

Mientras tanto, me dedico a escribir en diversos frentes. Se trata de echar semillas a ver si alguna germina. Después de seis meses de trabajo intenso, por fin he terminado el libro Desertificación y desiertos, que supuestamente publicará el CSIC en su colección ‘¿Qué sabemos de?’ Sigo con mi particular Teoría del Limbo y la redacción de posts para una variopinta colección de blogs me lleva a recordar las implicaciones de ser escritor: no iba a ser fácil.

De vez en cuando el Sahara manda alguna bocanada de aire cálido y polvoriento hacia Europa, para que sepamos que allí sigue.  Transcurre el verano y el solazo calcina las rutas que nos gusta seguir en el dulce invierno sahariano. Mientras tanto cada uno busca su sombra, lugares figurados y también reales en los que aguardar a que llegue nuestro momento.