Colaboración entre Harmush y la Estación Biológica de Doñana en el estudio de los mamíferos carnívoros del Sáhara Atlántico

Carlos Sarabia es un estudiante de doctorado de la Estación Biológica de Doñana-CSIC, en el grupo de la Dra. Jennifer Leonard. Nació en Sevilla en 1989 y es licenciado en Biotecnología por la Universidad Pablo de Olavide (Sevilla) y máster en Paleogenética por la Universidad de Tübingen (Alemania). En su trabajo de tesis desarrolla un doble estudio sobre la ecología y la historia evolutiva del aún desconocido lobo dorado africano (Canis anthus). Ya que el estudio ecológico lo está desarrollando en estrecha colaboración con Harmusch, le hemos pedido que él mismo nos explique resumidamente las líneas de esta interesante investigación.

Mi tesis está dividida en dos partes. En la primera parte me interesa ver cómo interactúa el lobo dorado africano en entornos áridos y semiáridos. En un área tan fascinante como es el valle del Draa y sus alrededores, en el Sáhara Atlántico, existe una comunidad de diez carnívoros que se alimentan de una rica fauna de lagartos, pájaros, micromamíferos y posiblemente grandes mamíferos. Siendo el lobo dorado africano el mayor predador de la zona, es crucial entender cómo interactúa esta comunidad. ¿Existen particiones de nicho ecológico que permiten que todos los carnívoros medren en la zona? Si es así, ¿cómo conviven?

Lobo dorado africano captado por una cámara trampa en el Djebel Ouarkziz por Harmusch.

Para responder a estas preguntas contamos con una extensa colección de casi 800 excrementos de carnívoros recolectados por los miembros de Harmusch durante ocho años de muestreos sistemáticos y no sistemáticos, distribuidos en trece expediciones en toda la zona del Draa, Djebel Ouarkziz, montes Aydar y Hamada de Tindouf. También contamos con un muestreo sistemático de cámaras trampa que está llevando a cabo Harmusch en esta misma región; estas cámaras permanecerán activas durante todo un año, lo que permitirá observar ritmos circanuales. Con el estudio genético de estos excrementos, el estudio de dieta y la detección de presencia con cámaras trampa pretendemos entender cómo se reparten los nichos estos animales y cómo medran cada uno a su aire en uno de los ambientes más inhóspitos y atractivos de la Tierra.

Excremento de carnívoro (¿caracal, gato montés africano?) localizado en los Montes Aydar durante la expedición Harmusch de diciembre de 2017, listo para ser colectado con destino a su análisis genético.

En la segunda parte de mi tesis quiero entender cómo sobrevive el lobo dorado africano en el Sáhara y su historia evolutiva. Sabemos que hay restos de cánidos semejantes al lobo africano actual repartidos en yacimientos paleontológicos en todo el norte de África desde mediados del Pleistoceno, y su distribución actual abarca un enorme trapecio de 10 millones de km² desde Marruecos hasta Senegal por el oeste, y desde Egipto hasta Kenia por el este. Para estudiar su historia evolutiva estoy empleando material fresco de lobo del que hemos extraído un genoma completo y secuenciado en secuenciadores de última generación. En este momento estoy usando herramientas bioinformáticas que nos permitirán responder a varias preguntas:

¿Qué tipo de adaptaciones caracterizan la evolución del lobo dorado africano? Como ya se ha visto en otros animales domésticos como camélidos y cabras, existe una serie de genes específicos bajo selección en animales muy adaptados al desierto. La resistencia a la radiación UV y la deshidratación, por poner dos ejemplos, son adaptaciones cruciales, pero son solo dos de una larga lista por descubrir.

Carlos Sarabia durante su trabajo de laboratorio para la extracción de ADN de la muestras fecales del desierto colectadas por Harmusch. Estación Biológica de Doñana (Sevilla).

¿Existe algún tipo de hibridación de lobos africanos con otros cánidos? El hecho de que los cánidos compartan un número igual de cromosomas (38) permite que hibriden muy a menudo. Este comportamiento ya se ha visto entre lobos y coyotes, chacales eurasiáticos y lobos, y lobos y perros. Es posible que el lobo dorado africano (Canis anthus) haya hibridado en el pasado con otros cánidos. En un entorno en que la presión humana es cada vez mayor, y suponiendo unas adaptaciones muy específicas del lobo dorado africano a su entorno, es muy importante conocer si esta hibridación se da con perros y si esta mezcla podría amenazar a su adaptabilidad y futuro como especie.

¿Cuánta divergencia hay entre las poblaciones de lobos dorados? Bajo la teoría de la coalescencia, existe siempre un antepasado común de todos los linajes de una especie. Queremos saber cuándo fue la última vez que dos linajes de lobos dorados africanos situados en los extremos de su distribución -a 6000 km de distancia- formaron parte del mismo y hasta qué grado pueden haber divergido. La respuesta a este estudio podría ser la base para muchas otras preguntas.

Carlos en el Djebel Ouarkziz. Expedición Harmusch abril de 2017.

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En busca del caracal (I)

El 18 de febrero un equipo formado por miembros y colaboradores de Harmusch parte de nuevo hacia el sur. Allí nos espera el Dr. Sidi Imad Cherkaoui y el investigador doctorando Thomas Lahlafi . Este equipo hispano-marroquí muestreará una zona del Medio Atlas en busca de indicios de la presencia de caracal (Caracal caracal algira).

Como siempre, contamos con el importantísimo apoyo, colaboración y autorizaciones de “Le Haut Commissaire aux Eaux et Forest et a la Lutte contre la Desertification” del gobierno marroquí y, en esta ocasión, también con la colaboración del Parque Nacional Ifrane.

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Se busca al dueño de estas huellas

El caracal es un felino de tamaño medio con amplia distribución en África y sur de Asia, y que ocupa una amplia diversidad de hábitats. Aunque en el noroeste de África existe una de las zonas de distribución histórica, la poca información que se tiene de la especie indica que este felino aparece de forma intermitente y en  densidades muy bajas.

En las últimas décadas y en el área de trabajo que nos proponemos prospectar, solo existen algunas observaciones e indicios de la especie ─incluida una cita del propio Dr. Sidi Imad─ y rastros de su presencia hallados por miembros de Harmusch, esta vez actuando en calidad de técnicos contratados dentro de un proyecto de la Universidad de Alicante.

El equipo de campo, con amplia experiencia en trabajos con felinos silvestres, muestreará la zona para confirmar si existe o no una población estable de la especie y, si así fuese, obtener primeras aproximaciones a aspectos ecológico básicos como su densidad de población, alimentación, etc.

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Por esos campos del señor…o de Alá

Expedición al Djebel Ouarkziz, Reg Labyad y Montes Aydar. Navidades 2016.

Como viene ya siendo tradición, hemos vuelto a pasar el cambio de año en el desierto. En esta ocasión el principal objetivo de la expedición ha sido instalar varios bloques de cámaras-trampa, que serán retiradas el próximo mes de abril. La idea es conseguir un elevado esfuerzo de foto-trampeo que nos permita obtener información de calidad sobre distintos aspectos de la ecología de los medianos y grandes mamíferos de nuestra región de estudio. Por supuesto, también esperamos captar imágenes de algunas especies que hasta ahora o bien han esquivado las cámaras, o bien tenemos dudas sobre su presencia actual.

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Hemos dejado instaladas 34 cámaras en cinco zonas distintas que representan a importantes biotopos locales: áreas abruptas del Djebel Ourkziz, oueds cubiertos de acacias del Reg Labyad, ramblas entre las oscuras lomas del Aydar Negro y por fin en algún oasis perdido. Si todo va bien (el viento no causa exceso de disparos, los lugareños respetan el material…), la próxima primavera tal vez colectemos interesantes imágenes de gacelas de Cuvier, arruís saharianos, lobos dorados, gatos, zorros, rateles, etc. Y quien sabe si caerá la esquiva mangosta esbelta, la zorrilla líbica o incluso la amenazadísima hiena rayada (puestos a imaginar: el guepardo sahariano sería el premio máximo).

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Durante la instalación de las cámaras hemos aprovechado para tomar más datos sobre la fauna del desierto y, en particular, recoger muestras de carnívoros para su análisis molecular, actividad que desarrollamos en el marco de una colaboración entre Harmusch y la Estación Biológica de Doñana. Destacamos la observación de diez gacelas de Cuvier distintas y veinticuatro carnívoros de seis especies, casi todos ellos durante foqueos nocturnos a pie: siete lobos dorados, cuatro zorros rojos, un zorro de Ruppel, nueve gatos monteses, dos ginetas y un ratel. Este último se trata de la primera observación directa de este gran mustélido por nuestro equipo.

Sin duda, ha sido la expedición del ratel, pues además de disfrutarlo en directo, hemos encontrado gran cantidad de huellas y excrementos que serán muy útiles para continuar con los estudios de su ecología trófica. Las observaciones de aves tampoco han estado mal, como es norma, y entre los herpetos, nuestro colaborador habitual Luis Cardenete encontró una serpiente gato norteafricana, un registro muy importante debido a la notable escasez de datos en Marruecos.

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La nota negra la puso una partida de cazadores que nos encontramos en el Aydar Rojo. Venían con su todo-terreno desde El Aaiúm a por gacelas de Cuvier y de arruís, como nos confesaron sin ningún tapujo. Aunque en realidad esta gente le dispara a todo bicho viviente. Eso sí, muy amablemente nos ofrecieron una liebre que acababan de matar desde su vehículo. En esta región de enorme valor para la conservación de la fauna sahariana los furtivos siguen campando a sus anchas. Menos mal que la orografía juega a favor de la fauna, dando algo de protección a los animales que aún sobreviven a los dañinos depredadores humanos. Pero ¿hasta cuándo?

En este viaje hemos encontrado el desierto en una de sus versiones más espectaculares por las copiosas lluvias caídas en noviembre. La floración de miles de margaritas amarillas, gamones y lirios hace que las habitualmente desoladas laderas de los cerros aparezcan llenas de color. En los oueds hemos visto abundantes parches de intenso verde que  se nos antojaban norteñas praderas totalmente desubicadas. La explosión de vida animal esta primavera va a ser muy notable, a ver qué nos cuentan las cámaras-trampa.

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Como siempre, nuestro más sincero agradecimiento al profesor Abdeljebbar Qninba por la gestión del permiso de investigación, y a Bujarkay, por los excelentes todo-terrenos que pone a nuestra disposición. Han participado en la expedición: Ángel Arredondo, Inma Cancio, Jose María Gil-Sánchez, Miguel Ángel Díaz-Portero, Javier Herrera-Sánchez,  Javier Rodríguez-Siles, Juanma Sáez-Muñoz, Gerardo Valenzuela, Ugo Melone y Luis Fernández-Cardenete.

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Jornadas Alzacola. Conclusiones.

Tal y como anunciamos os ofrecemos las conclusiones de las jornadas técnicas celebradas en Villa del Río. Hemos tardado un poco más de la cuenta debido a los esfuerzos de síntesis y edición que merecía la categoría del evento y de la gente que acudió. Además ahora mismo nos encontramos inmersos en plena preparación de la expedición navideña. Los wasaps y correos van y vienen para preparar provisiones, jerrycans y cámaras trampa. Mientras uno busca planchas para la arena otro trata de hacerse con algún track que nos pueda sacar de un probable atolladero. Mientras uno busca el vino para pasar el fin de año entre las arenas, otro negocia los permisos y otro resuelve el problema de los ferrys.

Así que aquí os dejamos con las conclusiones de estas magníficas jornadas y terminamos de afinar detalles que nos permitan volver al desierto y, sobre todo, nos garanticen volver para contarlo. ¡Felices Fiestas!

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I Jornadas Técnicas sobre el alzacola rojizo: estado de conservación y amenazas

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Los días 19 y 20 de noviembre tendrán lugar en Villa del Río (Córdoba) las “I Jornadas Técnicas sobre el alzacola rojizo: estado de conservación y amenazas”. Organizado por nuestra Asociación de Conservación de Fauna, Harmusch.

La drástica transformación y fragmentación del hábitat sumado a los usos intensivos de herbicidas y pesticidas están provocando un alarmante declive en las poblaciones del alzacola rojizo debido a que sus zonas de reproducción están vinculadas a zonas agrícolas fundamentalmente. Por ello, la  organización de estas Jornadas nace de una urgente necesidad  de crear un punto de encuentro entre profesionales dedicados al estudio de esta especie y otros especialistas en gestión de la conservación, producción integrada y custodia de territorio. Podéis ver más detalles sobre  nuestro estudio pinchando aquí.

El día 19 será  de Jornadas abiertas para todo el público que tenga interés, donde se expondrán charlas sobre los trabajos de seguimiento realizados con esta especie en diferentes puntos geográficos a nivel nacional y otras sobre gestión de zonas agrícolas y custodia de territorio.

El día 20 será dedicado exclusivamente a los Grupos de trabajo formados por personas que fueron previamente invitadas y que cuentan con experiencia, conocimiento e interés en las temáticas propuestas anteriormente.

Gracias al apoyo y colaboración del Ayuntamiento de Villa del Río, Instituto de Investigación y Formación Agraria y  Pesquera (IFAPA), grupo de anillamiento Fahs All Ballut, Sierra Morena Active, Revista Quercus y Deportes Natura tendremos la oportunidad de debatir y trabajar sobre aspectos claves para la conservación de esta especie amenazada.

Lugar de celebración:

Día 19 de noviembre. Jornadas abiertas para todo el público interesado.  A partir de 9:30 en el Salón de Plenos (Ayuntamiento de Villa del Río, Córdoba).

Día 20 de noviembre para grupos de trabajo en la Casa de La Juventud (Villa del Río)

Próximamente publicaremos el Programa de las Jornadas con más detalles.

Para más información: proyectoalzacola@harmush.com

Entrevista con José María Gil-Sánchez, aka ‘El Indio’

Nuestra labor se va filtrando por los más insospechados lugares. Hoy os presentamos una charla amena y distendida con uno de los fundadores y motores de Harmusch, nuestro querido Indio.

Su dilatada e intensa experiencia al acecho de la fauna más esquiva en el mundo se pone de manifiesto en estas líneas.

Aquí os dejamos la entradilla de la entrevista realizada por Joaquín M. Pujals para Ecoavant y el enlace para que la leáis al completo, merece la pena:

“Leopardos en el Atlas, guepardos en el Sáhara, jaguares y pumas en el Amazonas, panteras de las nieves y linces en el Himalaya… la búsqueda de los felinos más raros del planeta se ha convertido en la especialidad de José María Gil Sánchez, un biólogo y zoólogo que también trabajó en los programas de preservación del lince ibérico, el más amenazado de todos ellos. En su opinión, la recuperación del mismo no se está gestionando adecuadamente porque no se garantiza la diversidad genética de la especie. “Se han invertido cientos de millones cuando, si se hicieran bien las cosas, bastaría con calderilla”, afirma”

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Nota sobre el estudio del Alzacola rojizo

Tras los  tórridos meses estivales podemos poner fin a la nueva  temporada de estudio de la población de alzacola rojizo (Erythropygia galactotes), localmente conocido como “rubica”. Es una de esas actividades colaterales (para más detalle véase el proyecto) que miembros de Harmusch desarrollan en paralelo junto a otro tipo de iniciativas mientras llega el tiempo de las expediciones saharianas.

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Alzacola rojizo (Erythropygia galactotes)

Trabajando en estrecha colaboración con el grupo de anillamiento Fahs Al Ballut, venimos realizando el seguimiento desde 2014 de una población concreta de alzacola rojizo localizada entre las provincias de Jaén y Córdoba. Además hemos contado con aval científico de Emilio Virgós, profesor titular del Departamento de Biología, Geología, Física y Química inorgánica de la Universidad Rey Juan Carlos y apoyo de  instituciones locales.

Nuestro trabajo se ha basado principalmente en el seguimiento de la población de alzacolas mediante censos, búsqueda de nidos, marcaje con anilla metálica y PVC y estudio de la disponibilidad de recursos alimenticios a partir de trampeo de insectos. Los resultados obtenidos en estos años indican que se trata de una población con un tamaño mínimo de 50 individuos y que muestra fidelidad por el territorio, habiéndose obtenido alrededor de un 36% de recapturas respecto a los ejemplares marcados en el año 2015.

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Colocando redes para la captura y anillamiento de ejemplares

Por otro lado, el estudio de la disponibilidad de alimento muestra que el viñedo es el hábitat con mayor diversidad de insectos, por encima del ecotono viñedo/olivar y del propio olivar. Este hecho, unido al elevado número de nidos localizados en el interior del viñedo, parece indicar una alta selección de este hábitat por parte del alzacola. La reciente sustitución de parte de la superficie de viñedo por olivar (un 32,6% entre el año 2014 y 2015) y el futuro incierto del viñedo que aún permanece implantado podrían poner en peligro esta población.

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Buscando nidos en el viñedo…

Los “parches” de viñedo inmersos en una matriz de olivar aportan heterogeneidad en el hábitat a nivel estructural (zona de alimentación y nidificación), así como diversidad alimentaria. La simplificación del paisaje agrícola, unida al carácter intensivo del cultivo del olivar en esta zona, con una elevada utilización de pesticidas y herbicidas y ausencia de lindes de vegetación, suponen una amenaza para el alzacola y otras especies ligadas a agroecosistemas.

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…encontrando nidos en el viñedo

Harmush continuará durante los próximos años trabajando en el seguimiento y conservación  de esta especie,  así como en las líneas de custodia de territorio, ecología y gestión de la conservación del hábitat.

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