El lobo del Sáhara

Por Mariola Sánchez Cerdá

Parte I: Y es que el desierto es muy grande…

Leones, leopardos y guepardos apresuraban el paso de gacelas, orixs y addaxs que por sendas ancestrales, marcadas a fuego en medio de la nada, intentaban burlar los avatares del destino. Depredadores y presas recorrían juntos los vastos y caprichosos relieves del Sáhara atlántico hace no más de cien años. Muchas de estas especies vieron diezmadas sus poblaciones, otras fueron hostigadas hasta su extinción. La mano del hombre, responsable de esta hecatombe ecológica, señaló con vehemencia una vez más a los grandes depredadores como líderes en el ranking del declive de la fauna sahariana.

El león del Atlas (Panthera leo leo) se extinguió en libertad a principios del S.XX, a finales fue el turno del leopardo bereber (Panthera pardus panthera), seguido por el guepardo (Acinonyx jubatus hecki) cuya última cita en el Sáhara atlántico se remonta a unos no tan lejanos años 90 del S XX. En Memorias de un biólogo heterodoxo, José A. Valverde describe los últimos atisbos de un desierto aún vivo y al cual vio dar sus últimos coletazos, hasta desvanecerse en los años 70 con la desaparición de los antílopes saharianos. La fauna, el espíritu de los montes islas, los oueds, los yebels, y las hammadas, mermaba mientras el «¡Ya vendrán más, el desierto es muy grande!» de los hombres, componía la banda sonora de la extinción. Pero esta vez no llegaron más, y en ese momento se simplificó el paisaje, se redujo de un plumazo a un conjunto de líneas yermas e infinitas que aun quemadas por el sol y golpeadas por el hombre, asombrosamente aún desprenden el recuerdo de lo que un día fue.

Parte II: La pérdida de los grandes depredadores y su efecto en la demografía del lobo dorado norteafricano.

El actual y dramático escenario en el que se encuentra la fauna del Sáhara atlántico nos da la oportunidad de conocer más sobre la importancia de las interacciones interespecíficas en el moldeado de la comunidad de carnívoros y en el funcionamiento de los ecosistemas. Como Trabajo Fin de Máster de la Universidad Pablo de Olavide, con la colaboración imprescindible de la Asociación Harmusch y bajo la tutela de la Dr. Jennifer Leonard (EBD-CSIC), nos planteamos estudiar si la desaparición de los grandes depredadores en el Sáhara atlántico ha tenido algún efecto sobre la demografía del lobo dorado norteafricano (Canis anthus).

La competencia interespecífica entre carnívoros tiene un papel fundamental en la caracterización ecológica de las comunidades. Esta puede ser por explotación o por interferencia.  Para los carnívoros subordinados este conflicto puede conllevar una reducción en sus tasas de reproducción y de supervivencia, eventos de reducción poblacional y hasta extinciones locales. Las agresiones directas pueden llegar a ser mortales (interspecific killing), siendo en algunos casos estas víctimas consumidas por los propios carnívoros (intraguild depredation). Con el fin de minimizar las consecuencias de estos encuentros, pequeños y medianos carnívoros pueden recurrir a estrategias de segregación temporal y espacial, fenómenos confirmados para multitud de taxones.

Lobo norteafricano con la cabeza de un zorro rojo; probablemente el fenómeno de competencia esté detrás de esta alucinante estampa. Imagen de fotorampeo obtenida por Harmusch.

La aniquilación de los grandes depredadores implica la desaparición de las presiones competitivas que estos ejercerían sobre los mesodepredadores. La ausencia o reducción en densidad o distribución de estos podría resultar, por liberación competitiva, en una expansión en densidad o en distribución de los medianos depredadores, lo que se conoce como la relajación del mesodepredador («mesopredator release»). Nuestras hipótesis de trabajo se centra en cómo este nuevo y aparentemente «menos hostil» escenario podría favorecer al lobo (mesocarnívoro) posibilitando un evento reciente de expansión demográfica.

Para el estudio demográfico de esta especie críptica que habita áreas remotas hemos recurrido a técnicas de muestreo no invasivas basadas en la recolección de excrementos identificados en campo como C.anthus. El análisis genético de 123 excrementos se está llevando a cabo mediante el uso de 38 pares de microsatélites como marcadores moleculares (1 mitocondrial, 2 ligados al cromosoma Y y 35 autosómicos). Las técnicas de NGS (Next Generation Sequencing) nos han permitido optimizar tanto el proceso de identificación a nivel de especie como el genotipado individual de cada excremento. Una vez analicemos los resultados de la secuenciación, calcularemos la probabilidad de tres escenarios demográficos alternativos para el lobo: SC1-Modelo nulo: La población de lobo ha permanecido constante a lo largo del tiempo; SC2-Escenario de declive del lobo: grandes y medianos carnívoros (lobo) han sufrido de forma simétrica la persecución del hombre, ambos han experimentado un declive poblacional y SC3-Escenario de expansión del lobo: grandes carnívoros han sufrido más la persecución del hombre, el efecto asimétrico del hombre habría favoreciendo la liberación competitiva del lobo (Fig.1). Como inferencia estadística utilizaremos la coalescencia bayesiana. La aproximación bayesiana usa la distribucion de la probabilidad a posteriori de un evento y sus parámetros mediante likelihood para testar la probabilidad de nuestras observaciones. Esta se analizará calculando la similitud entre los valores observados y los esperados mediante simulaciones bajo diferentes escenarios (hipótesis).

Fig 1. El tiempo en generaciones (gen): N1; tamaño poblacional actual; Na/Nb: tamaño poblacional pasado; Ta: tiempo en el que la población probablemente cambió de tamaño.

Cuando tengamos los resultados os haremos saber si el lobo dorado norteafricano en el Sáhara atlántico confirma otro caso de «mesoprador release». Para conocer más sobre este fénomeno ecológico os recomiendo el libro «Trophic Cascades: predators, prey and the changing dynamics of Nature» editado por John Terborgh and James A. Estes una revisión muy completa sobre el tema y el artículo «The Rise of the Mesopredator» por Prugh L. Stoner y colaboradores de 2009.

 

Colaboración entre Harmush y la Estación Biológica de Doñana en el estudio de los mamíferos carnívoros del Sáhara Atlántico

Carlos Sarabia es un estudiante de doctorado de la Estación Biológica de Doñana-CSIC, en el grupo de la Dra. Jennifer Leonard. Nació en Sevilla en 1989 y es licenciado en Biotecnología por la Universidad Pablo de Olavide (Sevilla) y máster en Paleogenética por la Universidad de Tübingen (Alemania). En su trabajo de tesis desarrolla un doble estudio sobre la ecología y la historia evolutiva del aún desconocido lobo dorado africano (Canis anthus). Ya que el estudio ecológico lo está desarrollando en estrecha colaboración con Harmusch, le hemos pedido que él mismo nos explique resumidamente las líneas de esta interesante investigación.

Mi tesis está dividida en dos partes. En la primera parte me interesa ver cómo interactúa el lobo dorado africano en entornos áridos y semiáridos. En un área tan fascinante como es el valle del Draa y sus alrededores, en el Sáhara Atlántico, existe una comunidad de diez carnívoros que se alimentan de una rica fauna de lagartos, pájaros, micromamíferos y posiblemente grandes mamíferos. Siendo el lobo dorado africano el mayor predador de la zona, es crucial entender cómo interactúa esta comunidad. ¿Existen particiones de nicho ecológico que permiten que todos los carnívoros medren en la zona? Si es así, ¿cómo conviven?

Lobo dorado africano captado por una cámara trampa en el Djebel Ouarkziz por Harmusch.

Para responder a estas preguntas contamos con una extensa colección de casi 800 excrementos de carnívoros recolectados por los miembros de Harmusch durante ocho años de muestreos sistemáticos y no sistemáticos, distribuidos en trece expediciones en toda la zona del Draa, Djebel Ouarkziz, montes Aydar y Hamada de Tindouf. También contamos con un muestreo sistemático de cámaras trampa que está llevando a cabo Harmusch en esta misma región; estas cámaras permanecerán activas durante todo un año, lo que permitirá observar ritmos circanuales. Con el estudio genético de estos excrementos, el estudio de dieta y la detección de presencia con cámaras trampa pretendemos entender cómo se reparten los nichos estos animales y cómo medran cada uno a su aire en uno de los ambientes más inhóspitos y atractivos de la Tierra.

Excremento de carnívoro (¿caracal, gato montés africano?) localizado en los Montes Aydar durante la expedición Harmusch de diciembre de 2017, listo para ser colectado con destino a su análisis genético.

En la segunda parte de mi tesis quiero entender cómo sobrevive el lobo dorado africano en el Sáhara y su historia evolutiva. Sabemos que hay restos de cánidos semejantes al lobo africano actual repartidos en yacimientos paleontológicos en todo el norte de África desde mediados del Pleistoceno, y su distribución actual abarca un enorme trapecio de 10 millones de km² desde Marruecos hasta Senegal por el oeste, y desde Egipto hasta Kenia por el este. Para estudiar su historia evolutiva estoy empleando material fresco de lobo del que hemos extraído un genoma completo y secuenciado en secuenciadores de última generación. En este momento estoy usando herramientas bioinformáticas que nos permitirán responder a varias preguntas:

¿Qué tipo de adaptaciones caracterizan la evolución del lobo dorado africano? Como ya se ha visto en otros animales domésticos como camélidos y cabras, existe una serie de genes específicos bajo selección en animales muy adaptados al desierto. La resistencia a la radiación UV y la deshidratación, por poner dos ejemplos, son adaptaciones cruciales, pero son solo dos de una larga lista por descubrir.

Carlos Sarabia durante su trabajo de laboratorio para la extracción de ADN de la muestras fecales del desierto colectadas por Harmusch. Estación Biológica de Doñana (Sevilla).

¿Existe algún tipo de hibridación de lobos africanos con otros cánidos? El hecho de que los cánidos compartan un número igual de cromosomas (38) permite que hibriden muy a menudo. Este comportamiento ya se ha visto entre lobos y coyotes, chacales eurasiáticos y lobos, y lobos y perros. Es posible que el lobo dorado africano (Canis anthus) haya hibridado en el pasado con otros cánidos. En un entorno en que la presión humana es cada vez mayor, y suponiendo unas adaptaciones muy específicas del lobo dorado africano a su entorno, es muy importante conocer si esta hibridación se da con perros y si esta mezcla podría amenazar a su adaptabilidad y futuro como especie.

¿Cuánta divergencia hay entre las poblaciones de lobos dorados? Bajo la teoría de la coalescencia, existe siempre un antepasado común de todos los linajes de una especie. Queremos saber cuándo fue la última vez que dos linajes de lobos dorados africanos situados en los extremos de su distribución -a 6000 km de distancia- formaron parte del mismo y hasta qué grado pueden haber divergido. La respuesta a este estudio podría ser la base para muchas otras preguntas.

Carlos en el Djebel Ouarkziz. Expedición Harmusch abril de 2017.

En busca del caracal (I)

El 18 de febrero un equipo formado por miembros y colaboradores de Harmusch parte de nuevo hacia el sur. Allí nos espera el Dr. Sidi Imad Cherkaoui y el investigador doctorando Thomas Lahlafi . Este equipo hispano-marroquí muestreará una zona del Medio Atlas en busca de indicios de la presencia de caracal (Caracal caracal algira).

Como siempre, contamos con el importantísimo apoyo, colaboración y autorizaciones de “Le Haut Commissaire aux Eaux et Forest et a la Lutte contre la Desertification” del gobierno marroquí y, en esta ocasión, también con la colaboración del Parque Nacional Ifrane.

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Se busca al dueño de estas huellas

El caracal es un felino de tamaño medio con amplia distribución en África y sur de Asia, y que ocupa una amplia diversidad de hábitats. Aunque en el noroeste de África existe una de las zonas de distribución histórica, la poca información que se tiene de la especie indica que este felino aparece de forma intermitente y en  densidades muy bajas.

En las últimas décadas y en el área de trabajo que nos proponemos prospectar, solo existen algunas observaciones e indicios de la especie ─incluida una cita del propio Dr. Sidi Imad─ y rastros de su presencia hallados por miembros de Harmusch, esta vez actuando en calidad de técnicos contratados dentro de un proyecto de la Universidad de Alicante.

El equipo de campo, con amplia experiencia en trabajos con felinos silvestres, muestreará la zona para confirmar si existe o no una población estable de la especie y, si así fuese, obtener primeras aproximaciones a aspectos ecológico básicos como su densidad de población, alimentación, etc.

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Por esos campos del señor…o de Alá

Expedición al Djebel Ouarkziz, Reg Labyad y Montes Aydar. Navidades 2016.

Como viene ya siendo tradición, hemos vuelto a pasar el cambio de año en el desierto. En esta ocasión el principal objetivo de la expedición ha sido instalar varios bloques de cámaras-trampa, que serán retiradas el próximo mes de abril. La idea es conseguir un elevado esfuerzo de foto-trampeo que nos permita obtener información de calidad sobre distintos aspectos de la ecología de los medianos y grandes mamíferos de nuestra región de estudio. Por supuesto, también esperamos captar imágenes de algunas especies que hasta ahora o bien han esquivado las cámaras, o bien tenemos dudas sobre su presencia actual.

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Hemos dejado instaladas 34 cámaras en cinco zonas distintas que representan a importantes biotopos locales: áreas abruptas del Djebel Ourkziz, oueds cubiertos de acacias del Reg Labyad, ramblas entre las oscuras lomas del Aydar Negro y por fin en algún oasis perdido. Si todo va bien (el viento no causa exceso de disparos, los lugareños respetan el material…), la próxima primavera tal vez colectemos interesantes imágenes de gacelas de Cuvier, arruís saharianos, lobos dorados, gatos, zorros, rateles, etc. Y quien sabe si caerá la esquiva mangosta esbelta, la zorrilla líbica o incluso la amenazadísima hiena rayada (puestos a imaginar: el guepardo sahariano sería el premio máximo).

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Durante la instalación de las cámaras hemos aprovechado para tomar más datos sobre la fauna del desierto y, en particular, recoger muestras de carnívoros para su análisis molecular, actividad que desarrollamos en el marco de una colaboración entre Harmusch y la Estación Biológica de Doñana. Destacamos la observación de diez gacelas de Cuvier distintas y veinticuatro carnívoros de seis especies, casi todos ellos durante foqueos nocturnos a pie: siete lobos dorados, cuatro zorros rojos, un zorro de Ruppel, nueve gatos monteses, dos ginetas y un ratel. Este último se trata de la primera observación directa de este gran mustélido por nuestro equipo.

Sin duda, ha sido la expedición del ratel, pues además de disfrutarlo en directo, hemos encontrado gran cantidad de huellas y excrementos que serán muy útiles para continuar con los estudios de su ecología trófica. Las observaciones de aves tampoco han estado mal, como es norma, y entre los herpetos, nuestro colaborador habitual Luis Cardenete encontró una serpiente gato norteafricana, un registro muy importante debido a la notable escasez de datos en Marruecos.

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La nota negra la puso una partida de cazadores que nos encontramos en el Aydar Rojo. Venían con su todo-terreno desde El Aaiúm a por gacelas de Cuvier y de arruís, como nos confesaron sin ningún tapujo. Aunque en realidad esta gente le dispara a todo bicho viviente. Eso sí, muy amablemente nos ofrecieron una liebre que acababan de matar desde su vehículo. En esta región de enorme valor para la conservación de la fauna sahariana los furtivos siguen campando a sus anchas. Menos mal que la orografía juega a favor de la fauna, dando algo de protección a los animales que aún sobreviven a los dañinos depredadores humanos. Pero ¿hasta cuándo?

En este viaje hemos encontrado el desierto en una de sus versiones más espectaculares por las copiosas lluvias caídas en noviembre. La floración de miles de margaritas amarillas, gamones y lirios hace que las habitualmente desoladas laderas de los cerros aparezcan llenas de color. En los oueds hemos visto abundantes parches de intenso verde que  se nos antojaban norteñas praderas totalmente desubicadas. La explosión de vida animal esta primavera va a ser muy notable, a ver qué nos cuentan las cámaras-trampa.

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Como siempre, nuestro más sincero agradecimiento al profesor Abdeljebbar Qninba por la gestión del permiso de investigación, y a Bujarkay, por los excelentes todo-terrenos que pone a nuestra disposición. Han participado en la expedición: Ángel Arredondo, Inma Cancio, Jose María Gil-Sánchez, Miguel Ángel Díaz-Portero, Javier Herrera-Sánchez,  Javier Rodríguez-Siles, Juanma Sáez-Muñoz, Gerardo Valenzuela, Ugo Melone y Luis Fernández-Cardenete.

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Jornadas Alzacola. Conclusiones.

Tal y como anunciamos os ofrecemos las conclusiones de las jornadas técnicas celebradas en Villa del Río. Hemos tardado un poco más de la cuenta debido a los esfuerzos de síntesis y edición que merecía la categoría del evento y de la gente que acudió. Además ahora mismo nos encontramos inmersos en plena preparación de la expedición navideña. Los wasaps y correos van y vienen para preparar provisiones, jerrycans y cámaras trampa. Mientras uno busca planchas para la arena otro trata de hacerse con algún track que nos pueda sacar de un probable atolladero. Mientras uno busca el vino para pasar el fin de año entre las arenas, otro negocia los permisos y otro resuelve el problema de los ferrys.

Así que aquí os dejamos con las conclusiones de estas magníficas jornadas y terminamos de afinar detalles que nos permitan volver al desierto y, sobre todo, nos garanticen volver para contarlo. ¡Felices Fiestas!

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I Jornadas Técnicas sobre el alzacola rojizo: estado de conservación y amenazas

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Los días 19 y 20 de noviembre tendrán lugar en Villa del Río (Córdoba) las “I Jornadas Técnicas sobre el alzacola rojizo: estado de conservación y amenazas”. Organizado por nuestra Asociación de Conservación de Fauna, Harmusch.

La drástica transformación y fragmentación del hábitat sumado a los usos intensivos de herbicidas y pesticidas están provocando un alarmante declive en las poblaciones del alzacola rojizo debido a que sus zonas de reproducción están vinculadas a zonas agrícolas fundamentalmente. Por ello, la  organización de estas Jornadas nace de una urgente necesidad  de crear un punto de encuentro entre profesionales dedicados al estudio de esta especie y otros especialistas en gestión de la conservación, producción integrada y custodia de territorio. Podéis ver más detalles sobre  nuestro estudio pinchando aquí.

El día 19 será  de Jornadas abiertas para todo el público que tenga interés, donde se expondrán charlas sobre los trabajos de seguimiento realizados con esta especie en diferentes puntos geográficos a nivel nacional y otras sobre gestión de zonas agrícolas y custodia de territorio.

El día 20 será dedicado exclusivamente a los Grupos de trabajo formados por personas que fueron previamente invitadas y que cuentan con experiencia, conocimiento e interés en las temáticas propuestas anteriormente.

Gracias al apoyo y colaboración del Ayuntamiento de Villa del Río, Instituto de Investigación y Formación Agraria y  Pesquera (IFAPA), grupo de anillamiento Fahs All Ballut, Sierra Morena Active, Revista Quercus y Deportes Natura tendremos la oportunidad de debatir y trabajar sobre aspectos claves para la conservación de esta especie amenazada.

Lugar de celebración:

Día 19 de noviembre. Jornadas abiertas para todo el público interesado.  A partir de 9:30 en el Salón de Plenos (Ayuntamiento de Villa del Río, Córdoba).

Día 20 de noviembre para grupos de trabajo en la Casa de La Juventud (Villa del Río)

Próximamente publicaremos el Programa de las Jornadas con más detalles.

Para más información: proyectoalzacola@harmush.com

Entrevista con José María Gil-Sánchez, aka ‘El Indio’

Nuestra labor se va filtrando por los más insospechados lugares. Hoy os presentamos una charla amena y distendida con uno de los fundadores y motores de Harmusch, nuestro querido Indio.

Su dilatada e intensa experiencia al acecho de la fauna más esquiva en el mundo se pone de manifiesto en estas líneas.

Aquí os dejamos la entradilla de la entrevista realizada por Joaquín M. Pujals para Ecoavant y el enlace para que la leáis al completo, merece la pena:

«Leopardos en el Atlas, guepardos en el Sáhara, jaguares y pumas en el Amazonas, panteras de las nieves y linces en el Himalaya… la búsqueda de los felinos más raros del planeta se ha convertido en la especialidad de José María Gil Sánchez, un biólogo y zoólogo que también trabajó en los programas de preservación del lince ibérico, el más amenazado de todos ellos. En su opinión, la recuperación del mismo no se está gestionando adecuadamente porque no se garantiza la diversidad genética de la especie. «Se han invertido cientos de millones cuando, si se hicieran bien las cosas, bastaría con calderilla», afirma»

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Nota sobre el estudio del Alzacola rojizo

Tras los  tórridos meses estivales podemos poner fin a la nueva  temporada de estudio de la población de alzacola rojizo (Erythropygia galactotes), localmente conocido como “rubica”. Es una de esas actividades colaterales (para más detalle véase el proyecto) que miembros de Harmusch desarrollan en paralelo junto a otro tipo de iniciativas mientras llega el tiempo de las expediciones saharianas.

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Alzacola rojizo (Erythropygia galactotes)

Trabajando en estrecha colaboración con el grupo de anillamiento Fahs Al Ballut, venimos realizando el seguimiento desde 2014 de una población concreta de alzacola rojizo localizada entre las provincias de Jaén y Córdoba. Además hemos contado con aval científico de Emilio Virgós, profesor titular del Departamento de Biología, Geología, Física y Química inorgánica de la Universidad Rey Juan Carlos y apoyo de  instituciones locales.

Nuestro trabajo se ha basado principalmente en el seguimiento de la población de alzacolas mediante censos, búsqueda de nidos, marcaje con anilla metálica y PVC y estudio de la disponibilidad de recursos alimenticios a partir de trampeo de insectos. Los resultados obtenidos en estos años indican que se trata de una población con un tamaño mínimo de 50 individuos y que muestra fidelidad por el territorio, habiéndose obtenido alrededor de un 36% de recapturas respecto a los ejemplares marcados en el año 2015.

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Colocando redes para la captura y anillamiento de ejemplares

Por otro lado, el estudio de la disponibilidad de alimento muestra que el viñedo es el hábitat con mayor diversidad de insectos, por encima del ecotono viñedo/olivar y del propio olivar. Este hecho, unido al elevado número de nidos localizados en el interior del viñedo, parece indicar una alta selección de este hábitat por parte del alzacola. La reciente sustitución de parte de la superficie de viñedo por olivar (un 32,6% entre el año 2014 y 2015) y el futuro incierto del viñedo que aún permanece implantado podrían poner en peligro esta población.

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Buscando nidos en el viñedo…

Los “parches” de viñedo inmersos en una matriz de olivar aportan heterogeneidad en el hábitat a nivel estructural (zona de alimentación y nidificación), así como diversidad alimentaria. La simplificación del paisaje agrícola, unida al carácter intensivo del cultivo del olivar en esta zona, con una elevada utilización de pesticidas y herbicidas y ausencia de lindes de vegetación, suponen una amenaza para el alzacola y otras especies ligadas a agroecosistemas.

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…encontrando nidos en el viñedo

Harmush continuará durante los próximos años trabajando en el seguimiento y conservación  de esta especie,  así como en las líneas de custodia de territorio, ecología y gestión de la conservación del hábitat.

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Mientras tanto

Una aguerrida tropa de biólogos se afana por encontrar alzacolas, un pequeño paseriforme catalogado como especie en peligro de extinción en el Libro Rojo de las Aves de España. Se trata de estimar la población local de alzacola mediante transectos y estaciones de escucha. Montan redes para atrapar aves y anillarlas; ¿de dónde vienen? ¿adónde irán? La severidad del verano no les echa para atrás; con paciencia recorren barbechos y eriales, tierras de cultivo. Llevan parte de sus ropajes saharianos, los mismos prismáticos. La misma mochililla con los apechusques necesarios.

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Alzacolas (Cercotrichas galactotes)

Son parte de Harmusch, el indómito grupúsculo al acecho de fauna, de vuelta al familiar monte mediterráneo. Ángel, Migue, Bego y Javi, comandados por Inma, van dando forma a otro de esos proyectos que buscan fondos y le sobra entusiasmo, otro de esos proyectos tan necesario que, a pesar de no rascar nada, sigue su curso.

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Colocando redes en un viñedo

Mientras tanto, el Indio bucea por las selvas americanas. Desde hace un año anda exiliado por tierras de Ecuador, país que le ha acogido con los brazos abiertos por medio del programa Prometeo. En calidad de profesor invitado de la Universidad Católica del Ecuador, forma parte de un proyecto de investigación liderado por el Dr. Santiago Espinosa, experto en jaguares.

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El océano forestal. Selva amazónica en Pastaza (Ecuador)

Se trata de investigar los conflictos entre ganaderos y grandes felinos (jaguares y pumas) en los entornos del Parque Nacional de Yasuní y de la Reserva de Producción de Fauna de Cuyaveno, ubicados en pleno Alto Amazonas, la zona más biodiversa del Planeta. Recientemente se han ampliado los horizontes del proyecto, con lo que ha podido confraternizar con la comunidad de Sharamensta, trabajando mano a mano con estos bravos indígenas, conocidos antaño por la costumbre de reducir las cabezas de sus enemigos. El Indio rodeado de indios.

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El Indio et al.

Ha desarrollado un intenso trabajo de campo que, entre otras faenas, ha consistido en desplegar por la selva varios bloques de foto-trampeo, de 30 cámaras-trampa cada uno, lo que ha sumado un pateo acumulado, nada despreciable, de 300 km en busca de rastrear jaguares y pumas. El objetivo fue establecer la situación de sendas especies y sus presas asociadas: tapires, pecaríes, venados, pacas, agutíes, armadillos, etc. Desde Quito, tras sacudirse el cansancio, rascarse las picaduras y poner en orden la información que va recolectando, nos cuenta (a través del whatsapp) detalles de una experiencia única, como cabe esperar en semejante entorno. Ha caminado por bosques primarios inalterados llenos de una vida mega-diversa. Las fotos que adjunta nos hacen salivar:

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Estaciones de fototrampeo en las que han “caído” jaguares y tapires

La jungla es un medio muy duro, por las condiciones climáticas extremas, las dificultades de desplazamiento y la legión de bichos cuya principal tarea es hacerte la vida imposible. No en vano, estuvo una semana hospitalizado con malaria, otro recuerdo para toda la vida. En el corazón se lleva todas las vivencias compartidas con tan buena gente. Y en el hígado el Plasmodium vivax, enquistado para siempre.

Nos adiestramos en el fototrampeo. Juanma y Javi Herrera, no paran de probar opciones y disfrutar con la fauna local. Si uno se va hasta el quinto infierno para ver qué hay, parece lógico conocer los alrededores de tu casa. Desde abril de 2015 Juanma se ha propuesto hacer un inventario de carnívoros en la parte de la cuenca del río Tinto, una de las zonas mejor conservadas del bosque mediterráneo. Se trata de una zona muy abrupta y salvaje que ha mantenido lobos hasta principios de los años 90.

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Juanma colocando una cámara trampa que, como podemos apreciar, da sus frutos.

Javi Herrera sobrevive como un ermitaño en Grazalema. Su idea es actualizar el estado de la fauna de cierto porte, medianos y grandes mamíferos, en el Parque. De paso quiere comprobar si hay especies invasoras, como mapaches y cerdos vietnamitas, una nueva amenaza de los tiempos de la globalización.

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Javier Herrera entre la hojarasca, preparándose para sorprender a un corzo. Lo consiguió.

En ambos casos hay un objetivo transversal que entronca con otra de las investigaciones del Indio, reunir datos sobre el estatus del gato montés en el sur peninsular. Toda fotocaptura tiene un propósito.

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¿Quién descubre a quién?

El Ninja se dedica a radiomarcar y anillar pollos de águila real en el marco de un proyecto autofianciado de Wildersouth. Y Emil, nuestro hombre en California, parece que no lo pasa mal entre pumas y lobos.

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Lo que hace Papá Noel mientras llega la hora de irse con los renos

Mientras tanto, presentamos en congresos los hallazgos de otros viajes. Mascamos datos que han de alimentar futuras publicaciones. Damos a conocer nuestra primera obra, un libro que mezcla aventura y ciencia. Esperamos meses a que se resuelvan convocatorias, nos digan si nos aceptan o no artículos a los que ya hemos dado muchas vueltas. Sí, buena parte del tiempo se gasta en esperas. Y en difundir al grupo por dónde van los tiros.

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Presentación en el Congreso SECEM de nuestro libro

El Indio, desde Ecuador, y los dos Javis se parten el pecho haciendo contactos y redactando propuestas. Salva hace pruebas con los drones, un artefacto al que parece que le podemos sacar partido; a la par, su labor divulgativa en redes sociales parece que poco a poco nos va haciendo más visibles. De paso se descuelga por acantilados, jugándose el tipo, con un trasiego de pollos de águila perdicera, de arriba para abajo. Estos «rescates» (dentro del proyecto de conservación Life Bonelli) se han llevado a cabo por toda Andalucía, con el fin de reintroducir pollos en lugares como Mallorca y Alava.

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Gerardo aprovecha sus escasos y preciados momentos de asueto para mantener a tono su puntería con los prismáticos. La crianza le resta opciones de pisar el campo, pero se ha procurado un patio de recreo muy particular, uno con linces. Así que en cuanto puede se lanza a caminar y otea el horizonte. Para un excelso buscador de gatos no es mal premio ver con frecuencia al felino más amenazado de todos, a nuestro lince ibérico.

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Lince ibérico

Mientras tanto, me dedico a escribir en diversos frentes. Se trata de echar semillas a ver si alguna germina. Después de seis meses de trabajo intenso, por fin he terminado el libro Desertificación y desiertos, que supuestamente publicará el CSIC en su colección ‘¿Qué sabemos de?’ Sigo con mi particular Teoría del Limbo y la redacción de posts para una variopinta colección de blogs me lleva a recordar las implicaciones de ser escritor: no iba a ser fácil.

De vez en cuando el Sahara manda alguna bocanada de aire cálido y polvoriento hacia Europa, para que sepamos que allí sigue.  Transcurre el verano y el solazo calcina las rutas que nos gusta seguir en el dulce invierno sahariano. Mientras tanto cada uno busca su sombra, lugares figurados y también reales en los que aguardar a que llegue nuestro momento.

Expedición al Djebel Ouarkziz y montes Aydar: buscando arruí sahariano

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Harmusch no falta a su cita con el desierto, continuando con la serie de campañas faunísticas iniciada en 2011, esta vez tocaba la de Semana santa. En esta ocasión nuestra meta es sondear las poblaciones del esquivo y escaso arruí sahariano (Ammotragus lervia sahariensis), que contará con la colaboración de la Estación Experimental de Zonas Áridas del CSIC (EEZA) de España y el  Research Center in Biodiversity and Genetic Resources (CIBIO) de Portugal.

Este caprino se distribuye en las regiones con mayor relieve y escarpadas de los desiertos y subdesiertos del norte de África. El arruí sahariano es una de las seis subespecies de arruí que existen. Su nombre genérico Ammotragus significa “cabra de las arenas” y poco o nada se sabe de sus poblaciones naturales, si bien se ha estudiado en cautividad y en áreas en las que ha sido introducido para su caza, como Sierra Espuña (Murcia). Actualmente se le considera en situación “vulnerable” por la UICN y su principal amenaza es, como no, la caza indiscriminada, que le ha conducido a su casi desaparición, como ya habíamos comprobado en expediciones anteriores.

Otro de los objetivos ha sido realizar fototrampeo en los Montes Aydar especialmente dirigido al caracal (Caracal caracal) y a la mangosta esbelta (Herpestes sanguinea), un área donde probablemente se puedan encontrar estos dos huidizos carnívoros, además de obtener información de la fauna silvestre amenazada y / o poco conocida.

El equipo, en esta ocasión, ha estado formado por siete personas, por orden alfabético: Aitor Rincón, F. Javier Herrera, Jesús De Lucas, Luis Llaneza, Marcos Mallo, Salvador Castillo, y  Ugo Mellone. Finalmente se llevaron a cabo cuatro puntos de muestreos a pie en el Djebel Ouarkziz con un recorrido total de 261 km. En los transectos se han recogido excrementos para su análisis genético y localizado varios puntos con encames, excrementos y huellas de arruí. También se pudieron fotografiar tres machos adultos, con lo que hemos obtenido una de las escasas fotografías que existen de esta subespecie en su medio natural.

UNGULADOS.jpg A y B) machos de arruí saharianos, C) gemelos de gacela de  Cuvier

Sin duda, aquella imagen de tres ejemplares irrumpiendo desde las quebradas laderas, quedará indeleble en nuestra retina. La experiencia adquirida en esta expedición es de gran valor para elaborar protocolos y dirigir los muestreos, para así, disminuir el efecto de detección imperfecta de esta especie. Por otro lado, hemos comprobado que el arruí sahariano encuentra,  en esas escarpadas laderas, un excelente refugio. En consecuencia, este macizo montañoso, con una extensión lineal de al menos 500 km, probablemente actúe como un corredor biológico de un enorme valor para la conservación de esta especie.

La gacela de Cuvier (Gazella cuvieri) fue otro de los ungulados detectados. En los puntos muestreados obtuvimos tres encuentros: una hembra en avanzado estado de gestación, dos gemelos de aproximadamente 1 año y tres individuos que no se pudieron identificar (ni su edad, ni su sexo). También se divisaron en los foqueos nocturnos al zorro de Rüppell (Vulpes rueppellii) y al gato montés africano (Felis lybica).  A su vez se detectó la presencia del zorro rojo (Vulpes vulpes) y la gineta (Genetta genetta), los cuales encuentran aquí su área más meridional de distribución, además de al lobo dorado africano (Canis anthus) y a la hiena rayada (Hyaena hyaena). Para esta última se localizó un cubil con dos cavidades separadas y un excremento probablemente reciente. Por último, también divisamos varios grupos familiares de la inquieta ardilla moruna (Atlantoxerus getulus) y observamos varias liebres (Lepus sp.).

CUBIL HIENA.jpgCubil de hiena rayada con restos óseos de dromedario, arruí, gacela de Cuvier y cabra doméstica (A y B), excremento de hiena rayada (C)

Por otra parte, el fototrampeo se llevó a cabo con 3 cámaras en el Oued Afra y 17 en el oued Awkayra, al sureste de los Montes Aydar, dándonos gratas sorpresa. Con tan solo 74 cámaras-trampa-noche obtuvimos cuatro carnívoros: el gato montés africano, el lobo dorado africano, el zorro rojo y nuevas imágenes del ratel.

FOTOTRAMPEO.jpgCapturas fotográficas mediante cámara trampa: zorro rojo (A), gato montés africano (B), ratel (C) y liebre de la sabana (D)

Como ya sabemos Harmusch es multidisciplinar, y va buscando todo bicho viviente que more en el desierto. Otra parte de nuestros esfuerzos se emplea habitualmente en aumentar nuestro conocimiento sobre la comunidad de micromamíferos. En total cuatro especies fueron registradas mediante trampas Sherman: el ratón espinoso (Acomys cahirinus), el jerbo de campo (Gerbillus campestris), el jerbillo enano de Egipto (Gerbillus amoeus) y el lirón de cola negra (Eliomys melanurus), todas ellas en el área del Djebel Ouarkziz.

MICRO.jpg   A) Ratón espinoso, B) lirón de cola negra, C y D) jerbo de campo

Respecto a las aves hemos observado al menos cuarenta especies, de las cuales destacamos: el águila real, el ratonero moro, el halcón borní, el halcón tagarote, el búho desertícola, la ganga coronada, el alcaraván, el camachuelo trompetero, el escribano sahariano, la collalba culiroja, la alondra cornuda sahariana y la alondra ibis entre otros.

Finalmente hemos de agradecer al Alto Comisariado de Agua y Bosques, y Lucha contra la Desertificación por las autorizaciones para las expediciones, y muy especialmente a Abdeljebbar Qninba (Universidad Mohamed V) y a aquellos compañeros de expedición que nos han acompañado con su esfuerzo, ganas y buenos ratos, en este remoto lugar donde nunca nos dejara de sorprender la soledad y la armonía de sus paisajes. Y también nuestra gratitud a la empresa Bujarkay que una vez más nos alquiló unos excelentes todo-terreno, imprescindibles para estas singladuras.

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